Kloppen op de deur van deflatie

Er is de laatste tijd veel gesproken over inflatie, de stijgende kosten van goederen en diensten. Historisch gezien is de inflatie met 3 procent per jaar gestegen. De federale overheid (de Fed) controleert de inflatie door de geldhoeveelheid te vergroten of te verkleinen door de rentetarieven te verlagen of te verhogen. Het basisidee is dat het verhogen en verlagen van de rente bepaalt hoeveel geld er beschikbaar is om te lenen of uit te geven in de Amerikaanse economie.

Een onderwerp waarover onder professionele beleggers stilletjes wordt gesproken, is het risico van deflatie. Waarom zou het verlagen van de kosten van goederen en diensten slecht zijn? Houdt niet iedereen van spotprijzen?

In kleine doses is deflatie niet slecht en is het meestal zelfcorrigerend als consumenten opraken om afgeprijsde producten te kopen. (Stel je voor dat je een iPhone voor de helft van de prijs zou kunnen krijgen.) Massale deflatie is echter veel moeilijker te corrigeren – hetzij door de Fed, hetzij door marktkrachten.

Een recent voorbeeld van hoe deflatie een economie kan verwoesten, is het verloren decennium in Japan. De Japanse economie van de jaren negentig wordt het verloren decennium genoemd vanwege het volledige gebrek aan groei in hun economie.

Na de explosieve economische groei van de jaren tachtig bevond de Japanse economie zich midden in een ‘groeibubbel’. De Japanse regering realiseerde zich dat deze zeepbel onhoudbaar was en tot enorme inflatie zou leiden. Dit leidde tot een enorme crash op hun aandelenmarkt en een schuldencrisis. De banken en de overheid probeerden veel bedrijven overeind te houden waarvan men dacht dat ze te groot waren om failliet te gaan. (Klinkt dat bekend?) In plaats van deze bedrijven te redden, vertraagden ze het onvermijdelijke faillissement van sommige bedrijven, en de Japanse regering nam enorme schulden op zich.

Veel Japanse bedrijven bleven achter met schulden van de groeijaren en voegden er meer aan toe in een poging het hoofd boven water te houden. Zelfs met een rente van 0 procent konden bedrijven niet meer lenen en gebruikten ze hun winst om schulden af ​​te lossen in plaats van uit te breiden. (In de VS zien we een soortgelijk verhaal zich afspelen. Banken hebben de kredietverlening teruggebracht tot niveaus die sinds 1942 niet meer waren gezien, waardoor bedrijfsuitbreiding en het verwerven van nieuwe woningkredieten bijna onmogelijk werden.)

Bovendien daalden de Japanse huizenprijzen tot een TIENDE van wat ze op het hoogtepunt waren. De Japanse aandelenmarkt verloor driekwart van zijn waarde en is nooit meer teruggekeerd naar zijn vroegere hoogtepunten. De Nikkei piekte op 38.000 in 1990. Vandaag de dag wordt het net boven de 10.000 verhandeld.

Consumenten waren bang om grote kaartaankopen te doen omdat de prijzen bleven dalen. Waarom een ​​nieuw huis, auto of zelfs een nieuwe tv kopen als de prijzen in de nabije toekomst lager zullen zijn?

Betekent dit dat de Amerikaanse economie op het punt staat met een soortgelijke situatie te maken te krijgen? Hoewel de VS veel van dezelfde stappen hebben genomen als Japan, zullen drie grote verschillen ons er waarschijnlijk van weerhouden hetzelfde lot te ondergaan:

* De VS heeft hopelijk geleerd van de fouten die de Japanse regering heeft gemaakt tijdens hun crisis. Fouten zoals het te vroeg verhogen van de belastingen om hun schulden af ​​te betalen, het proberen om bedrijven overeind te houden terwijl ze hadden moeten falen, en het creëren van “zombiebanken” (banken zonder activa, alleen slechte schulden) in plaats van de overheid het over te laten nemen falende banken. (Ja, de VS hebben een aantal bedrijven gered, maar lang niet in de mate dat de Japanners dat deden.)

* Cultureel zijn we heel anders dan de Japanners. De Japanners zijn altijd een natie van spaarders geweest, niet van geldschieters of investeerders. Gemiddeld houden Japanse gezinnen 55 procent van hun geld op de bank. Ik durf te wedden dat het gemiddelde Amerikaanse gezin het grootste deel van hun spaargeld heeft geïnvesteerd in een 401K-plan.

* Ten slotte heeft Japan niet hetzelfde niveau van ondernemerszin en financiering als in de VS. Volgens de SBA behoort 44 procent van de banen in de VS toe aan kleine bedrijven en is 64 procent van de banencreatie te danken aan de groei van kleine bedrijven de afgelopen 15 jaar.

Hoewel sommigen de jaren 2000 al het verloren decennium voor Amerikaanse investeerders noemen (de S&P 500-index leverde een totaal rendement van -,95 procent op voor die 10 jaar), kunnen deze kleine, maar belangrijke verschillen de VS ervan weerhouden hetzelfde lot te ondergaan. als de Japanse economie.