Burgemeester gemeente met asielzoekerscentrum Ter Apel bekritiseert laksheid overheid

By Jernst van Waal

In de afgelopen maanden zijn mensen zich bewust geworden van de overbevolking en de passiviteit van de overheid die het Nederlandse opvangcentrum voor asielzoekers in Ter Apel teistert. De burgemeester van de gemeente Westerwolde, waar ook Ter Apel deel van uitmaakt, zegt echter dat de problemen in het centrum al veel langer aan de gang zijn.

Toen in augustus 2021 de reisbeperkingen voor het coronavirus eindigden, verscheen er een toestroom van asielzoekers in het centrum, zei Jaap Velema, burgemeester van Westerwolde, in een interview met het AD. In oktober waren er al niet genoeg slaapplaatsen voor vluchtelingen en dreigden de elektriciteit, het sanitair en de riolering overbelast te raken, vertelde hij.

Hoewel de regering “zeer traag” reageerde op de crisis, dwong de voormalige staatssecretaris veel gemeenten om voor de kerst vluchtelingen op te vangen, waardoor de aantallen enigszins werden verlaagd. Deze interventie bleek echter een “hik” te zijn – een eenmalige gebeurtenis, aangezien de situatie gestaag verslechterde, vertelde Velema aan het AD.

Nu duiken er regelmatig berichten op van mensen die in Ter Apel in stoelen of zelfs in de open lucht overnachten. Er is vaak een gebrek aan eten en drinken voor asielzoekers, een situatie die het Rode Kruis in juni als ‘onmenselijk’ bestempelde. Het Rode Kruis heeft een beroep gedaan op het kabinet om een ​​tweede aanmeldcentrum in Groningen te openen om de omstandigheden in Ter Apel te verlichten, die het ‘extreem urgent’ noemde.

Temidden van dit alles vindt Velema dat een “belangrijk deel van Nederland faalt”.

“Op slechte dagen ben ik ervan overtuigd dat als dit in de Randstad zou gebeuren, [the government] zou sneller hebben gehandeld”, zei Velema. “Op goede dagen denk ik: ik ben blij om hier te wonen, in een prachtige omgeving, met geweldige inwoners.”

Velema vertelde het AD dat hij niet het slachtoffer wil spelen. Hij vindt echter dat de overheid vanaf het begin een gebrek aan urgentie heeft getoond, ondanks duidelijke signalen dat het aanmeldcentrum overbelast zou raken. Hij voegde eraan toe dat de perceptie van de mensen die in het opvangcentrum verblijven ook vertekend kan zijn.

“Het beeld is nu gekleurd door alleenstaande mannen die buiten slapen, maar dat komt ook omdat de vrouwen en kinderen wel binnen slapen”, merkte hij op.

En hoewel Velema blij is dat Nederland achter mensen uit oorlogsgebieden staat, ziet hij een dubbele standaard in hoe sommige Oekraïense vluchtelingen werden opgevangen. “Het is heel moeilijk voor mij om te accepteren dat de Syrische familie die bij de poorten staat anders wordt behandeld dan een Oekraïense vluchtelingenfamilie vanwege dezelfde Russische bommen en raketten die Aleppo hebben platgeslagen.”

Het kabinet is momenteel bezig met de opening van een tweede opvangcentrum in de gemeente Noordoostpolder in Flevoland. Dit centrum gaat naar verwachting in het najaar open en is dan op afspraak beschikbaar voor asielzoekers. Het Rode Kruis noemde deze maatregel te laat. Velema zei dat het aanmeldcentrum “nog steeds niet in zicht” is en dat het kabinet niet effectief lijkt te zijn.

“Het is een aanslag op de leefbaarheid en reputatie van het dorp en de regio”, zegt de burgemeester tegen het AD. “Daar moet een einde aan komen. Als de overheid niet presteert, stopt de samenleving uiteindelijk.”