Stemmen bij de Amazon-unie in Alabama: live updates van de resultaten

By Jernst van Waal

Het tellen begon donderdag bij de stemming voor vakbondsleden voor arbeiders in het magazijn van Amazon in Bessemer, Alabama, met als hoogtepunt maanden van hard bevochten inspanning om voor het eerst een van de Amerikaanse faciliteiten van de e-commercegigant te organiseren.

Begin donderdagavond won Amazon de stemming met een marge van ongeveer 2-1. Er waren nog steeds duizenden stemmen om te tellen, en het telproces zou kunnen duren tot vrijdag of later. Er waren ook honderden betwiste stembiljetten, waarvan de meeste door Amazon werden aangevochten.

Ongeveer 5.800 werknemers in het magazijn van Bessemer, bekend als BHM1, kwamen in aanmerking om te beslissen of ze lid wilden worden van de vakbond voor detailhandel, groothandel en warenhuizen. Ongeveer 55% van de in aanmerking komende werknemers heeft bij de verkiezingen een stem uitgebracht.

Zelfs nadat de stemmen zijn geteld, kan de verkiezing nog lang niet voorbij zijn. Er kunnen nog meer juridische uitdagingen komen, aangezien beide partijen bij het NLRB bezwaar kunnen indienen over het gedrag tijdens de verkiezingen of tegen de uitspraak in beroep kunnen gaan bij het bestuur van het NLRB in Washington. Die processen omvatten doorgaans hoorzittingen voor het NLRB, waardoor de verkiezingen waarschijnlijk vele maanden zullen duren.

De stemming sluit maanden van intensieve campagne door zowel Amazon als de RWDSU af. Afgelopen november dienden arbeiders van de fabriek in Bessemer een oproep in voor het houden van vakbondsverkiezingen. Amazon probeerde aanvankelijk de stemming uit te stellen en heeft zich standvastig tegen de vakbond verzet via een website, op grote schaal verspreide flyers en sms-berichten aan werknemers, evenals verplichte bijeenkomsten, waarin het werknemers aanmoedigde om “NEE” te stemmen.

RWDSU-organisatoren werden dagelijks buiten de Bessemer-faciliteit gestationeerd, in de hoop arbeiders aan het einde van hun diensten te vangen om steun te betuigen aan de vakbond. Half januari ondertekenden meer dan 3.000 werknemers van de faciliteit een kaart waarmee de RWDSU toestemming kreeg om hen te vertegenwoordigen, hoewel sommigen sindsdien Amazon hebben verlaten. Steun voor de campagne kwam van buiten de staat, inclusief een kritische goedkeuring van president Joe Biden, die, zonder Amazon te noemen, elke inmenging van de werkgever in de verkiezingen ontmoedigde.

Grote vakbonden, waaronder de Teamsters, de United Food & Commercial Workers Union en de RWDSU, praten al jaren stilletjes met Amazon-werknemers over organiseren. Ze hebben lange tijd te maken gehad met het organiseren van Amazon-werknemers in de VS, waar geen van de magazijnen van het bedrijf een vakbond is, terwijl vakbonden veel voorkomen onder het personeelsbestand van Amazon in Europa.

De laatste substantiële vakbondsstemming in een Amerikaanse Amazon-faciliteit vond plaats in een magazijn in Delaware in 2014, toen een groep reparatietechnici 21 tegen 6 stemden tegen toetreding tot de International Association of Machinists and Aerospace Workers.

Het publieke profiel van Amazon is sindsdien gegroeid. Het bedrijf is nu de op een na grootste werkgever van het land, met 1,2 miljoen werknemers wereldwijd. Dat heeft de aandacht getrokken in de richting van de Bessemer-verkiezingen, samen met de hoop dat de campagne het organiseren van inspanningen in het hele land een vliegende start zal geven te midden van een jarenlange daling van het lidmaatschap van de particuliere sector.

De belangstelling voor het organiseren van Amazon-magazijnen nam toe tijdens de coronavirus-pandemie. Omdat het virus veel binnenshuis dwong, bleven eerstelijnsmedewerkers bij Amazon en andere bedrijven rapporteren om essentiële diensten te verlenen, waardoor de werkomstandigheden in magazijnen werden belicht.

Afgelopen voorjaar riepen Amazon-magazijniers en bezorgers in het hele land, te midden van stijgende gevallen, onder meer een gebrek aan veiligheidsmaatregelen voor het coronavirus en onvoldoende ziekteverzuim. Sommige arbeiders voerden protesten en staking uit, en verspreidden online petities, die door de wetgevers meer aandacht kregen tegen Amazon. De spanningen tussen Amazon en sommige werknemers namen verder toe na beweringen dat het op oneerlijke wijze wraak nam op en ontsloeg werknemers die uitgesproken critici waren van zijn arbeidspraktijken.

BHM1 is afgelopen maart geopend, terwijl Amazon midden in een recordaankoop zat om het hoofd te bieden aan een door het coronavirus aangewakkerde toename van online bestellingen. Werknemers die de vakbond steunden, hadden een aantal zorgen geuit over de arbeidsomstandigheden, zoals het razendsnelle tempo van het verzamelen, verpakken en verzenden van artikelen, naast het feit dat werknemers niet genoeg tijd hadden om de badkamer te gebruiken.

“We begonnen op een dag tijdens een pauze voor het eerst te praten over vakbondsorganisatie”, vertelde Jennifer Bates, een Bessemer-magazijnmedewerker die afgelopen zomer samen met andere collega’s contact opnam met de RWDSU, vorige maand tegen een Senaatscommissie. “Mensen waren boos omdat de pauzes te kort waren en niet genoeg tijd hadden om te rusten, dat ze vernederd werden omdat ze door willekeurige veiligheidscontroles moesten gaan. Anderen vonden het niet leuk dat ze nooit echt met een manager spraken, ze kregen alleen berichten app of via sms. “

Niet alle BHM1-werknemers zagen de voordelen van een vakbond in hun fabriek. Tijdens een rondetafelgesprek dat vorige maand door Amazon werd georganiseerd, zei Ora McClendon, een medewerker van Bessemer, dat de vakbond niet overeenkomt met “wat we hier bij BHM1 doen”. Andere werknemers die tijdens de rondetafelconferentie spraken, spraken positief over werken bij Amazon en toonden zich sceptisch over wat voor impact een vakbond op hun werk zou hebben.

“Naar mijn mening is mijn stem nee”, zei McClendon. “We hebben hier geen vakbond nodig. We doen het heel goed, we hebben het grootste leiderschap. We werken als een team en dat is hier heel belangrijk.”