Steenkool is ‘koning’ nu de gasprijzen stijgen, zegt Total CEO – en het werkt averechts uit op schonere energiedoelstellingen

By Jernst van Waal

Damp stijgt op uit de koeltorens van de kolencentrale van Turow, geëxploiteerd door PGE SA, in Bogatynia, Polen.

Bloomberg | Bloomberg | Getty Images

Stijgende aardgasprijzen hebben geleid tot een sprong in het gebruik van steenkool, met fabrieken in Europa en Azië die weer opstarten naarmate de temperatuur daalt en de wereld worstelt met verslechterende gastekorten.

Patrick Pouyanne, CEO van Total, benadrukte woensdag de noodzaak om prijsstabiliteit te bereiken, met het argument dat lagere gasprijzen de noodzaak zullen verminderen om op de meer vervuilende steenkool te vertrouwen, maar dat de overgang naar schonere energie ook een onbalans in de markt heeft veroorzaakt.

“Hoge prijzen zijn geen goed nieuws – natuurlijk zijn de resultaten voor mijn bedrijf meteen beter, maar voor klanten” is het niet, zei Pouyanne tegen Hadley Gamble van CNBC tijdens een Russia Energy Week-panel in Moskou.

Kolen vervangen door gas “is goed voor de klimaatverandering, maar daarvoor moeten we een lagere prijs hebben”, zei de CEO. “Omdat steenkool tegenwoordig een koning is, omdat steenkool goedkoper is dan alle andere energiebronnen.”

De door kolen geproduceerde elektriciteit is in Europa enorm gestegen en de Europese kolenfutures zijn sinds het begin van het jaar meer dan verdubbeld. En de ironie is duidelijk, want dit gebeurt net op het moment dat Europa probeert het gebruik van de vervuilende brandstof te verminderen. De gasprijzen in Europa zijn ondertussen bijna verviervoudigd sinds het begin van het jaar.

“Dus voor ons zijn de prijzen vandaag te hoog. We moeten stabiliteit vinden en teruggaan naar iets normalers”, zei Pouyanne.

Hij voegde eraan toe dat dit niet alleen een Europese gascrisis is, maar een wereldwijde, als gevolg van zowel een “enorme stijging van de vraag naar gas uit China en Azië”, en “meer vraag naar gas vanwege de energietransitie, gaande van steenkool naar gas, wat goed is voor de klimaatverandering.”

‘Dus dat is denk ik een les,’ zei Pouyanne. “Een andere is dat hoe meer we hernieuwbare energie in ons elektrische systeem stoppen, we intermitterende bronnen plaatsen die afhankelijk zijn van het weer.”

Pouyanne heeft, net als veel andere leidinggevenden van olie- en gasbedrijven, gewezen op het risico van hernieuwbare energiebronnen die afhankelijk zijn van het weer. Brazilië, dat meer afhankelijk is van waterkracht, heeft dit jaar minder regen gezien, terwijl andere delen van de wereld die zwaar hebben geïnvesteerd in zonne- en windenergie, minder zon en wind zagen.

Bernard Looney, CEO van BP, sprak in hetzelfde panel en herhaalde de bezorgdheid van Pouyanne.

“Ik denk dat deze crisis in Europa ons eraan heeft herinnerd dat energie deel uitmaakt van de levensader van de samenleving en dat het energieverbruik maar in één richting gaat – en dat is opwaarts”, zei Looney. “We begrijpen allemaal dat de zon ‘s nachts niet schijnt en de wind niet altijd waait, dus we hebben die kwestie van de intermitterendheid van hernieuwbare energiebronnen te behandelen.”

‘Een vluchtiger systeem’

Over de pogingen van regeringen om de productie en het gebruik van fossiele brandstoffen te verminderen, zei Looney: “Uiteindelijk, als het aanbod wegvalt en de vraag niet verandert, heeft dat maar één gevolg, en dat is een escalatie van de prijsstijgingen. Ik suggereer dus niet dat de verantwoordelijkheid bij de klant of bij de samenleving moet worden gelegd, maar dit is een systeem, en zowel de aanbod- als de vraagzijde moeten samenwerken.”

“Het simpelweg corrigeren van een probleem aan de aanbodzijde zonder de vraag te beïnvloeden, zal niet resulteren in een stabieler systeem, het zal resulteren in een meer volatiel systeem”, voegde Looney eraan toe.

Hoger gasverbruik als gevolg van kouder weer eerder in het jaar “heeft alle voorraden op gas verlaagd, en dus zien we vandaag een uitzonderlijke omstandigheid”, zei Pouyanne. “Ik denk dat we na de winter terug moeten kunnen naar lagere prijzen, wat goed zou zijn voor iedereen.”

De gasprijzen stijgen naar recordhoogtes in Europa. Stroomtekorten treffen ook huishoudens en bedrijven in Azië en hebben fabrieken gedwongen te sluiten.

Dit is veroorzaakt door tekorten in het aanbod en de overgang naar schonere energie, die heeft geleid tot een grotere vraag naar gas, dat als een schonere brandstof wordt beschouwd. De vraag herstelt zich ook van de door Covid veroorzaakte vertraging nu economieën heropenen en reizen over de hele wereld wordt hervat.

Andere energiegrondstoffen, waaronder olie, zijn de afgelopen weken ook enorm gestegen, met een internationale benchmark Brent-olie die om 12.00 uur ET werd verhandeld op $ 83,37, het hoogste niveau sinds 2018 en een stijging van 64% sinds het begin van dit jaar.

De Amerikaanse benchmark West Texas Intermediate bereikte deze week het hoogste punt in zeven jaar en handelde om 12.00 uur ET op $80,63.

De piek in de energieprijzen komt te midden van verstoringen van de toeleveringsketen en een tekort aan zeecontainers, die beide hebben bijgedragen aan de snel stijgende inflatie.