Precision Neuroscience, opgericht door Neuralink-aluin, haalt $ 41 miljoen op

By Jernst van Waal

Array van precisie-neurowetenschappen

Bron: Precisieneurowetenschappen

De menselijke hersenschors bestaat uit zes cellagen, maar bij Precision Neuroscience werkt een team van wetenschappers en ingenieurs aan een apparaat dat doet denken aan een zevende.

Het apparaat wordt de Layer 7 Cortical Interface genoemd en het is een hersenimplantaat dat patiënten met verlamming moet helpen digitale apparaten te bedienen met alleen neurale signalen. Dit betekent dat patiënten met ernstige degeneratieve ziekten zoals ALS hun vermogen zullen herwinnen om met hun dierbaren te communiceren door cursors te verplaatsen, te typen en zelfs toegang te krijgen tot sociale media met hun geest.

De Layer 7 is een elektrode-array die lijkt op een stuk plakband en dunner is dan een mensenhaar, waardoor het zich aanpast aan het hersenoppervlak zonder enig weefsel te beschadigen.

Precision, opgericht in 2021, is een van de vele bedrijven in de opkomende brain-computer interface of BCI-industrie. Een BCI is een systeem dat hersensignalen ontcijfert en vertaalt in commando’s voor externe technologieën, en verschillende bedrijven hebben met succes apparaten gemaakt met deze mogelijkheid.

Precision is mede opgericht door Benjamin Rapoport, die ook mede-oprichter was van het BCI-bedrijf van Elon Musk, Neuralink, en Michael Mager. Maar terwijl de BCI van Neuralink is ontworpen om rechtstreeks in het hersenweefsel te worden geïmplanteerd, vertrouwt Precision op een chirurgische techniek die is ontworpen om minder invasief te zijn.

Stephanie Rider van Precision Neuroscience inspecteert de micro-elektrode-array van het bedrijf

Bron: Precisieneurowetenschappen

Om de Layer 7-array te implanteren, maakt een chirurg een zeer dunne spleet in de schedel en schuift het apparaat erin zoals een brief in een brievenbus. Mager, die ook de CEO van Precision is, zei dat de spleet minder dan een millimeter dik is – zo klein dat patiënten hun haar niet eens hoeven te scheren voor de procedure.

“Ik denk dat dat een groot voordeel is in vergelijking met technologieën die bijvoorbeeld een craniotomie vereisen, waarbij een aanzienlijk deel van de schedel wordt verwijderd, wat veel tijd kost en veel risico op infectie met zich meebrengt”, vertelde hij aan CNBC. “Ik heb nog nooit iemand ontmoet die een gat in zijn schedel wilde laten boren.”

Door de aard van de procedure kan Precision het aantal elektroden op de array gemakkelijk opschalen, wat volgens Mager uiteindelijk zal toelaten dat het apparaat wordt gebruikt voor neurologische toepassingen die verder gaan dan verlamming.

De procedure is ook omkeerbaar als patiënten besluiten dat ze het implantaat niet langer willen of in de toekomst nieuwere versies willen.

“Als je begint na te denken over het uitrollen van dit naar grotere patiëntenpopulaties, is de risico-beloning van elke procedure een fundamentele overweging voor iedereen die medische technologie overweegt,” zei Mager. “Als uw systeem onomkeerbaar is of potentieel schadelijk is bij explantatie, betekent dit gewoon dat de toewijding die u aangaat om het implantaat te krijgen, veel groter is.”

Jacob Robinson, universitair hoofddocent elektrotechniek aan de Rice University en oprichter van het BCI-bedrijf Motif Neurotech, zei dat Precision opwindende vooruitgang boekt in de minimaal invasieve BCI-ruimte. Hij zei dat niet alleen patiënten de risico’s en voordelen van een procedure moeten afwegen, maar ook artsen en verzekeringsmaatschappijen.

Robinson zei dat artsen procedures kwantitatief en op basis van bestaande literatuur moeten afwegen, terwijl verzekeringsmaatschappijen de kosten voor hun patiënten moeten afwegen, dus de minder ingrijpende operatie maakt het voor alle drie de partijen gemakkelijker.

“Het is een lager risico, maar het betekent ook dat er een mogelijkheid is om meer mensen te behandelen, er is een grotere acceptatie,” zei hij.

Maar omdat het apparaat niet rechtstreeks in het hersenweefsel wordt ingebracht, zei Robinson dat de resolutie van de hersensignalen niet zo sterk zal zijn als bij sommige andere BCI-apparaten.

“Je krijgt een veel betere resolutie dan van buiten de schedel, niet zo’n hoge resolutie als je in het weefsel gaat,” zei hij. “Maar er is veel dat je kunt doen met dit soort middelgrote schaal.”

Precision heeft zijn Layer 7-apparaat met succes gebruikt om neurale signalen bij dieren te decoderen, en Mager zei dat hij hoopt FDA-goedkeuring te krijgen om de technologie in de komende maanden op mensen te testen.

Het bedrijf kondigde woensdag een Series B-financieringsronde van $ 41 miljoen aan, waarmee het totaal in minder dan twee jaar tijd op $ 53 miljoen komt. De financiering stelt Precision in staat om zijn product aan te scherpen, meer werknemers in dienst te nemen en sneller te werken aan de herziening van de FDA-regelgeving, een doel waar Mager zei dat Precision snel naar toe werkt.

“We willen niet dat de komende 15 jaar zijn zoals de afgelopen 15 jaar, waar dit enkele tientallen mensen helpt. Dus ik denk dat we haast hebben”, zei hij. “Wat we consequent horen [from patients] is: ‘We willen dit, en we willen het eerder vroeger dan later.'”

Mager zei dat hij denkt dat dit jaar een “keerpuntjaar” wordt in de neurotechnologie, en dat er veel positieve impulsen zijn in de BCI-ruimte in termen van financiering.

Hoewel hij zei dat hij de scepsis begrijpt die bestaat rond BCI’s en technologie als geheel, zei Mager dat hij denkt dat er een reëel potentieel is om een ​​verschil te maken voor miljoenen mensen die lijden aan neurologische aandoeningen.

“Ik denk dat de hersenen in veel opzichten de volgende grens vormen voor de moderne geneeskunde,” zei hij. “Het feit dat er zoveel mensen zijn met een of andere neurologische stoornis, en dat we zulke grove hulpmiddelen te bieden hebben, gaat veranderen. Het is aan het veranderen.”