Enel CEO sceptisch over technologie voor het afvangen en opslaan van koolstof

By Jernst van Waal

De CEO van het multinationale Italiaanse energiebedrijf Enel heeft twijfels geuit over het nut van koolstofafvang en -opslag, en suggereert dat de technologie geen klimaatoplossing is.

“We hebben het geprobeerd en geprobeerd – en als ik ‘wij’ zeg, bedoel ik de elektriciteitsindustrie”, vertelde Francesco Starace woensdag aan Karen Tso van CNBC.

“Je kunt je voorstellen dat we de afgelopen 10 jaar hard hebben geprobeerd – misschien meer, 15 jaar – want als we een betrouwbare en economisch interessante oplossing hadden, waarom zouden we dan al deze kolencentrales gaan sluiten [when] kunnen we het systeem koolstofarm maken?”

De Europese Commissie, de uitvoerende tak van de EU, heeft het afvangen en opslaan van koolstof beschreven als een reeks technologieën gericht op “het opvangen, transporteren en opslaan van CO2 die wordt uitgestoten door elektriciteitscentrales en industriële faciliteiten”.

Het idee is om te voorkomen dat CO2 “de atmosfeer bereikt door het op te slaan in geschikte ondergrondse geologische formaties”.

De Commissie heeft gezegd dat het gebruik van koolstofafvang en -opslag “belangrijk” is als het gaat om het helpen verminderen van de uitstoot van broeikasgassen. Deze visie is gebaseerd op de stelling dat een substantieel deel van zowel de industrie als de elektriciteitsopwekking de komende jaren nog afhankelijk zal zijn van fossiele brandstoffen.

Enel’s Starace leek echter sceptisch over het potentieel van koolstofafvang.

“Het feit is dat het niet werkt, het heeft tot nu toe niet gewerkt voor ons,” zei hij. “En hier is een vuistregel: als een technologie over vijf jaar niet echt beter wordt – en hier hebben we het over meer dan vijf, we hebben het tenminste over 15 – kun je het beter laten vallen.”

Er zijn andere klimaatoplossingen, zei Starace. “Kortom, stop met het uitstoten van koolstof”, zei hij.

“Ik zeg niet dat het niet de moeite waard is om het nog een keer te proberen, maar we gaan het niet doen. Misschien kunnen andere industrieën harder hun best doen en slagen. Voor ons is het geen oplossing.”

Technologie voor het afvangen van koolstof wordt vaak gezien als een bron van hoop voor het verminderen van de wereldwijde uitstoot van broeikasgassen, wat een prominente rol speelt in de klimaatplannen van landen en in de nulstrategieën van enkele van ’s werelds grootste olie- en gasbedrijven.

Voorstanders van deze technologieën zijn van mening dat ze een belangrijke en diverse rol kunnen spelen bij het behalen van wereldwijde energie- en klimaatdoelstellingen.

Klimaatonderzoekers, campagnevoerders en milieuactivisten hebben echter lang beweerd dat koolstofafvang- en -opslagtechnologieën de afhankelijkheid van fossiele brandstoffen in de wereld verlengen en afleiden van een broodnodige spil naar hernieuwbare alternatieven.

Plannen om aandeelhoudersdividend te verhogen

Starace sprak nadat Enel een strategisch plan voor 2022-24 had gepubliceerd en de doelstellingen voor de komende jaren had uiteengezet. Enel zal tegen 2030 onder meer 170 miljard euro (190,7 miljard dollar) aan directe investeringen doen.

Directe investeringen in activa voor hernieuwbare energie die Enel zal bezitten, zullen naar verwachting 70 miljard euro bedragen. De geconsolideerde geïnstalleerde hernieuwbare capaciteit, of capaciteit die rechtstreeks eigendom is van Enel, zal tegen 2030 naar verwachting 129 gigawatt bereiken.

Bovendien zei Enel, met het hoofdkantoor in Rome, dat het zijn netto-nulverbintenis – een doel dat betrekking heeft op zowel directe als indirecte emissies – had vervroegd naar 2040, voorheen 2050.

Op het gebied van fossiele brandstoffen wil de groep tegen het jaar 2027 de steenkoolproductie beëindigen en tegen 2040 de gasproductie verlaten.

Enel zei ook dat aandeelhouders tussen 2021 en 2024 “naar verwachting een vast dividend per aandeel zouden ontvangen … dat naar verwachting met 13% zal stijgen, tot 0,43 euro/aandeel.”

Tijdens zijn interview met CNBC werd Starace gevraagd naar de hogere dividendprognose van Enel en het bredere debat over hoe men zou kunnen investeren in zogenaamde ‘zondeaandelen’ – in dit geval grote vervuilers in de energieruimte – en toch een goed rendement behalen, vooral aan de dividendkant.

“Het draait allemaal om risicobeloningen”, zei hij. “En aan het eind van de dag zie ik niets mis met een steeds riskantere onderneming [being] … gedwongen om dividenden te verhogen als je investeerders wilt aantrekken.”

“Wat we proberen te zeggen is dat er een breekpunt is, er is een punt waarop het risico ondraaglijk wordt, ongeacht welke dividenden je wilt uitkeren, en dat nadert,” zei hij.

“Dus in ons geval moet je uit dit risico komen, uit de ecologische voetafdruk stappen en ervoor zorgen dat wanneer je het woord ‘netto’ voor nul zet, dit ‘netto’ niet wordt een soort truc waar je je operaties in feite niet omheen haalt.”

“We zeggen dat we koolstofvrij gaan worden, wat betekent dat we geen koolstof gaan uitstoten en we zullen daarom [not] … moeten bomen planten om die koolstof te compenseren.”

Starace erkende echter dat er in de komende eeuwen bomen nodig zouden zijn om de koolstof die als gevolg van historische emissies in de atmosfeer is achtergebleven, te verwijderen.

— Sam Meredith van CNBC heeft bijgedragen aan dit artikel.