Coronavirus verergerde de realiteit voor kledingarbeiders in Bangladesh

By Jernst van Waal

Een Bengaalse arbeider werkt op 6 maart 2020 in een kledingfabriek in Gazipur, een buitenwijk van Dhaka, Bangladesh.

Mehedi Hasan | NurPhoto | Getty-afbeeldingen

SINGAPORE – Door de uitbraak van het coronavirus is de kledingsector in Bangladesh aan het wankelen gekomen – en duizenden fabrieksarbeiders hebben het zwaar te verduren gehad toen hun middelen van bestaan ​​abrupt werden ontnomen.

De kledingindustrie is lange tijd de levensader van de economie geweest, maar terwijl de pandemie de wereld verwoestte, werden voor miljarden dollars aan bestellingen geannuleerd omdat wereldwijde retailers hun deuren sloten en merken bestellingen tegenhielden.

Voordat de uitbraak begon, begon de 22-jarige Mousumi, die weigerde haar achternaam te geven, in januari een nieuwe baan bij een kledingfabriek nadat ze sinds 2018 werkloos was. Ze verdiende tot maart elke maand ongeveer 10.000 Bengaalse taka ($ 118). toen fabrieken in het hele land moesten worden gesloten om de verspreiding van het virus te vertragen.

Toen fabrieken in april met beperkte capaciteit heropend werden, zei Mousumi dat ze drie maanden stand-by stond. Toen, op 1 augustus, zei ze dat ze was ontslagen.

“Ze zeiden maar één ding: dat ze mensen ontslaan vanwege het coronavirus”, zei Mousumi, volgens CNBC’s vertaling van haar opmerkingen in het Bengaals.

Dulali, ook 22, verloor haar baan bij ABA Fashions Limited in april, waar ze tot wel 11.000 taka per maand verdiende met overwerk. Sindsdien heeft ze moeite om een ​​baan te vinden. Net als Mousumi kreeg ook zij te horen dat de pandemie te wijten was.

“Ze zeiden dat er vanwege het coronavirus geen nieuwe bestellingen kwamen en dat de fabriekseigenaar moeite had om arbeiders te betalen”, zei Dulali, volgens CNBC’s vertaling van haar opmerkingen in het Bengaals. Ze zei dat haar zoektocht naar werk zinloos was geweest en dat vele anderen zoals zij ook op zoek waren naar werk.

Dulali woont samen met haar achtjarige dochter. “We leven momenteel met veel ontberingen”, zei ze tegen CNBC. Ze zei dat ze ongeveer 16.000 taka aan huur verschuldigd waren. Ze schrapen nu rond met haar verdiensten van ongeveer 500 taka per maand als kokkin bij haar huisbaas – een fractie van het loon dat ze vroeger verdiende.

CNBC sprak met zes arbeiders, waaronder Mousumi en Dulali, telefonisch via de Bangladesh Independent Garment Workers Union Federation die samenwerkt met verschillende vakbonden. Sommigen van hen hebben een baan, anderen zeggen dat ze sinds april of mei op zoek zijn naar werk.

Ze spraken allemaal over de financiële problemen waarmee ze worden geconfronteerd, inclusief mogelijke armoede, die nog wordt verergerd door de verlammende gevolgen van de pandemie.

Dit zijn de meest kwetsbare arbeiders, op zoveel verschillende manieren onzeker en ze betalen de zwaarste prijs voor deze crisis.

Mark Anner

Professor aan Penn State University

Terwijl het virus zich verspreidde, annuleerden veel topmerken in de detailhandel bestellingen die al in productie waren. De Bangladesh Garment Manufacturers and Exporters Association (BGMEA) schatte dat de pandemie een onmiddellijke impact had op 1.150 fabrieken die voor 3,18 miljard dollar aan annuleringen van bestellingen rapporteerden. Volgens BGMEA verloor Bangladesh tussen maart en juni van dit jaar $ 4,9 miljard aan kleding in vergelijking met dezelfde periode in 2019.

BGMEA vertelde CNBC dat in de afgelopen drie tot vier maanden de aangesloten fabrieken hebben gemeld dat 71.000 arbeiders zijn ontslagen. Een woordvoerder zei dat de meeste fabrieken arbeiders die minder dan een jaar in dienst waren, hebben teruggeschroefd.

‘Kwetsbaar’ en ‘precair’

Bangladesh is ‘s werelds op een na grootste kledingexporteur – na alleen China, volgens ratingbureau Moody’s.

De kledingindustrie is een belangrijke bron van inkomsten uit export voor het land. Confectiekleding maakte 83% uit van de totale export van Bangladesh ter waarde van $ 33,67 miljard in het fiscale jaar 2019-2020, volgens gegevens geplaatst door BGMEA.

Meer dan 4.600 kledingfabrieken in Bangladesh maken overhemden, T-shirts, jassen, sweaters en broeken. De kleding wordt meestal naar Europa, de Verenigde Staten en Canada verzonden om door lokale retailers in die landen te worden verkocht.

Vrouwelijke arbeiders uit Bangladesh werken op 17 februari 2018 in een kledingfabriek in de buitenwijken van Dhaka in Gazipur.

Mehedi Hasan | NurPhoto | Getty-afbeeldingen

Ongeveer 4,1 miljoen werknemers – voornamelijk vrouwen – werken in de sector. Maar ze maken vaak lange dagen onder straffende voorwaarden en verdienen zeer lage lonen.

“Dit zijn enkele van de meest kwetsbare arbeiders in Bangladesh en in landen waar kleding wordt geëxporteerd. Jonge arbeiders, vrouwelijke arbeiders, (zijn) vaak interne migranten. Ze komen dus van het platteland naar de stad”, zegt Mark Anner, een professor. van arbeids- en arbeidsverhoudingen aan de Penn State University, vertelde CNBC.

Er zijn geen vaste diensttijden. Er is veel werkdruk, dus we zijn gedwongen om te werken.

Mousumi

Bengaalse kledingarbeider

Bilkis Bigum, 30, verloor op 4 april haar baan als arbeider in een kledingfabriek en heeft sindsdien geen werk meer gevonden. Om rond te komen, werkte ze als huishoudhulp bij een zieke buurvrouw en vertrouwde ze aanvankelijk op anderen voor hulp met eten.

Ze neemt nu tijdelijk werk per uur dat haar ongeveer 200 tot 300 taka oplevert – maar het is op dit moment niet genoeg om huur te betalen. Haar broers, die werken, helpen haar soms, maar ze hebben ook hun eigen gezin om voor te zorgen, zei Bigum.

“Nu werk ik hier en daar, dan kan ik tenminste wat geld verdienen”, zei ze in het Bengaals tegen CNBC.

Velen van hen hebben geen spaargeld en leven van salaris tot salaris, legde Anner uit. Dus als ze hun baan verliezen, is de impact onmiddellijk.

“Soms zijn hun families thuis afhankelijk van hen, van interne geldovermakingen – het sturen van geld vanuit de stad naar hun families. Dit zijn de meest kwetsbare arbeiders, onzeker op zoveel verschillende manieren en ze betalen de hoogste prijs voor deze crisis, ” hij voegde toe.

Anner publiceerde in maart een rapport over de onmiddellijke impact van de pandemie op de kledingsector in Bangladesh. Hij zei dat uit het rapport bleek dat veel merken aanvankelijk niet bereid waren leveranciers te betalen voor de productiekosten en grondstoffen die al waren ingekocht. Dat dwong veel fabrieken om hun activiteiten en verlof- of brandweerlieden stil te leggen.

Reuters meldde dat hoewel de export de afgelopen maanden een herstel vertoonde, fabriekseigenaren verwachten dat de bestellingen met tweederde zullen worden verlaagd, en zeggen dat kopers in de detailhandel tot 15% prijsverlagingen eisten.

Slechte werkomstandigheden

Mousumi zei dat ze iets meer dan een maand geleden bij een nieuwe fabriek kwam die T-shirts en gezichtsmaskers maakt.

De werktijden gaan vaak verder dan de gebruikelijke 8.00 uur tot 17.00 uur, zei ze, eraan toevoegend dat ze soms in ploegendienst werkte die zich uitstrekte tot na middernacht. ‘Er zijn geen vaste diensttijden’, zei ze in het Bengaals. “Er is veel werkdruk, dus we zijn gedwongen om te werken. Ze geven overuren voor al het werk dat we doen na 17.00 uur.”

Het salaris dat ze verdient, is minder dan wat ze in haar vorige fabriek verdiende, zei ze. Ze verdient ongeveer 8500 taka per maand, ongeveer $ 100, en ontvangt een vergoeding voor overuren op dagen dat ze na 17.00 uur werkt.

‘Het is minder, maar ik vind nergens anders werk’, zei Mousumi. “Ik heb veel problemen in mijn familie, dus ik ben gedwongen om dit werk te doen.”

Het minimumloon dat in veel van de Aziatische landen bestaat, inclusief plaatsen als Bangladesh en Cambodja, dekt niet de basiskosten van levensonderhoud – wat we een leefbaar loon noemen – voor deze arbeiders.

Thulsi Narayanasamy

Business & Human Rights Resource Center

Merken hebben de macht

Narayanasamy zei dat de hoofdoorzaak van de talrijke problemen waarmee werknemers in de wereldwijde kledingindustrie worden geconfronteerd, de “diepe machtsongelijkheid tussen de modemerken en de fabrieksleveranciers en arbeiders” is.

Aangezien er meer leveranciers dan kopers zijn, bepalen modemerken door hun inkooppraktijken hoeveel ze betalen voor bestellingen en wat voor doorlooptijd ze aan fabrieken geven.

“Fabrieken zijn niet in staat om krachtig te onderhandelen vanwege het enorme aantal fabrieken over de hele wereld en het kleine aantal modemerken dat de sector monopoliseert”, zei ze. “Dus wat we dan uiteindelijk over de hele linie zien, is dat er geen leefbaar loon wordt betaald – en dat is al heel lang goed gedocumenteerd.”

Penn State’s Anner zei dat hij nu onderzoekt hoe huidige en toekomstige bestellingen van merken aan de fabrieken eruit zouden zien in een tijd waarin de wereldwijde vraag naar kleding laag is, omdat landen gedeeltelijk gesloten blijven en veel mensen wordt gevraagd om vanuit huis te werken.

Kant-en-klare kledingarbeiders werken op 25 juli 2020 in een kledingfabriek in Dhaka.

Ahmed Salahuddin | NurPhoto | Getty-afbeeldingen

“De grote bedrijven weten niet hoeveel ze de komende maanden zullen verkopen, ze weten niet zeker hoe ze de toekomst kunnen voorspellen, dus plaatsen ze vaak bestellingen – maar met een veel kleiner volume dan ze deze keer zouden hebben. een jaar geleden, ‘zei hij. Gegevens gaven aan dat kopers de prijs nu veel meer naar beneden drukten dan jaren geleden, voegde hij eraan toe.

“Dat is voor mij een grote zorg, want dat is een dubbele druk op de leveranciers en de druk op leveranciers vertaalt zich altijd in een druk op werknemers”, zei hij.

Voor veel van de arbeiders heeft de pandemie hun armoede verergerd en hen dieper in de schulden gedreven.

Mousumi zei dat ze voor haar moeder zorgt en een maandelijkse toelage naar haar schoonfamilie moet sturen. Ze zei dat ze schulden had opgebouwd terwijl ze tussen 2018 en 2020 werkloos was. Nadat ze in augustus haar laatste baan was kwijtgeraakt, bouwde ze ook huurgeld op.

“Financieel had ik veel problemen … dus ik moest die baan aannemen”, zei ze.