Coinbase-debuut is een ‘keerpunt’ voor crypto – maar er zijn risico’s in het verschiet

By Jernst van Waal

Coinbase zal woensdag openbaar worden gemaakt via een blockbuster directe notering, en investeerders noemen het een “keerpunt” voor de cryptocurrency-industrie.

De digitale valuta-uitwisseling kan worden gewaardeerd op maar liefst $ 100 miljard, waardoor deze waardevoller is dan grote exploitanten van handelsplatformen zoals de moedermaatschappij van de New York Stock Exchange Intercontinental Exchange en Nasdaq.

Het komt omdat de prijzen van bitcoin en andere virtuele valuta’s het afgelopen jaar enorm zijn gestegen, omdat beleggers hun portefeuilles wilden diversifiëren in de overtuiging dat er een piek in de inflatie komt. Bitcoin bereikte woensdag een nieuw record van meer dan $ 64.000 en is sinds het begin van het jaar meer dan verdubbeld in waarde.

Coinbase’s debuut op de publieke markt is “mogelijk een keerpunt voor de crypto-industrie en zal iets zijn waar de Street zich op zal richten om de eetlust van investeerders te peilen”, aldus Dan Ives, een tech-analist bij Wedbush Securities.

“Het zal veel van wat deze bedrijven doen legitimeren”, zei Marcus Swanepoel, CEO van het in Londen gevestigde cryptoplatform Luno, over het Coinbase-debuut. “Ten eerste zal het laten zien hoe groot de industrie is en hoeveel deze groeit.”

Coinbase is tot nu toe het grootste cryptocurrency-bedrijf dat naar de beurs is gegaan. Volgens CoinMarketCap is het ‘s werelds op een na grootste digitale activabeurs op basis van handelsvolume, en het is gecrediteerd om crypto in de mainstream te brengen met zijn gebruiksvriendelijke app.

Maar er zijn een aantal risico’s in het verschiet. Cryptocurrencies zijn berucht vanwege hun enorm volatiele prijsbewegingen, en sceptici denken dat het zich in een enorme marktzeepbel bevindt die op een gegeven moment ongetwijfeld zal barsten. Ondertussen proberen wereldwijde toezichthouders steeds meer crypto onder hun toezicht te brengen, waarbij de Indiase regering zelfs probeert digitale valuta te verbieden.

Beweeglijkheid

Coinbase schat dat het in het eerste kwartaal van 2021 $ 1,8 miljard aan inkomsten genereerde, een stijging van maar liefst 844% vergeleken met de $ 190,6 miljoen die het in dezelfde periode een jaar eerder genereerde. Dat was grotendeels te danken aan de enorme prijsstijgingen van digitale munten als bitcoin en ether.

Aangezien de activiteiten van Coinbase sterk verbonden zijn met de prestaties van grote cryptocurrencies, bestaat het risico dat het momentum de andere kant op gaat als er een aanzienlijke terugval in de markt is.

“Cryptobedrijven zullen moeten uitzoeken hoe ze hun inkomstenstromen uiteindelijk kunnen diversifiëren”, zegt Hunter Merghart, een voormalig directeur van Coinbase die nu hoofd van de VS is voor de in Luxemburg gevestigde cryptocurrency-exchange Bitstamp.

“Ik denk dat we ons nu nog erg in de investeringsfase bevinden en dat de algehele cryptotaart zal blijven groeien.”

Bitcoin steeg notoir tot bijna $ 20.000 eind 2017, voordat het het jaar daarop crashte tot bijna $ 3.000. Deze prijsvolatiliteit is een belangrijke kritiek geweest van de tegenstanders van bitcoin, die zeggen dat het de belangrijkste tests voor valuta’s niet doorstaat, zoals het optreden als ruilmiddel of waardeopslag.

Crypto-investeerders zijn echter van mening dat een dergelijke plotselinge prijsdaling – in de branche bekend als “crypto-winter” – in de nabije toekomst onwaarschijnlijk is. Ze zien bitcoin als een soort “digitaal goud” dat niet gecorreleerd is met andere activa en kan dienen als afdekking tegen stijgende inflatie.

“De prijs van bitcoin is de afgelopen 10 jaar veel gestegen”, zegt Swanepoel. “Als het naar beneden komt, stelt het een nieuwe basislijn vast en gaat de groei verder op die nieuwe basislijn.”

“Ik denk eigenlijk dat de basislijn aanzienlijk hoger zal zijn uit deze cyclus”, voegde hij eraan toe. “Als je naar grondstoffenmarkten kijkt, hebben ze normale cycli en dan hebben ze ‘supercycli’.” Ik vermoed dat dit een supercyclus is voor crypto. Het kan nu veel langer versnellen. “

Regulatie

Eerder dit jaar waarschuwde de Amerikaanse minister van Financiën Janet Yellen in haar bevestigingshoorzitting dat bitcoin en andere cryptocurrencies voornamelijk worden gebruikt voor illegale activiteiten en dat de overheid het gebruik ervan mogelijk moet “beperken”.

Coinbase zegt dat het gereguleerd is en partnerschappen heeft met een aantal banken. Maar het waarschuwde in zijn prospectus dat negatieve wijzigingen in de regelgeving zijn financiële toestand “negatief” zouden kunnen beïnvloeden.

Voordat de ambtstermijn van de voormalige president Donald Trump afliep, stelde het ministerie van Financiën een regel voor die financiële dienstverleners verplicht de identiteit van houders van cryptocurrency vast te leggen. Dit bleek controversieel bij veel cryptobedrijven.

“Het regelgevingsrisico is hoog omdat cryptoplatforms momenteel niet onderworpen zijn aan dezelfde regels als traditionele beurzen of handelsplatforms”, zegt Stéphane Renevier, een analist bij financieel educatieplatform Finimize.

“Sommige activiteiten van Coinbase (zoals een aantal van zijn prime brokerage-diensten en het gebruik van zijn eigen kapitaal om te handelen) kunnen in de toekomst onderhevig zijn aan strengere regelgeving”, voegde hij eraan toe. “Aangezien het regelgevingslandschap extreem snel evolueert, loopt het bedrijf altijd het risico van een statuswijziging, wat een impact zou kunnen hebben op enkele van zijn meest winstgevende activiteiten.”

Jesse Powell, CEO van Coinbase-rivaal Kraken, vertelde CNBC dat hij denkt dat er “hardhandig optreden” kan zijn tegen cryptocurrencies.

‘Crypto’s techgigant’

Garry Tan, oprichter van durfkapitaalbedrijf Initialized en een vroege investeerder in Coinbase, zei dat de markt voor cryptocurrency nog in de kinderschoenen stond.

“We zijn er nog niet”, zei hij tegen CNBC. “We zitten nog in de allereerste innings daarvan, maar zo gek is het niet meer.”

Maar Tan en andere Coinbase-stieren zeggen dat het bedrijf een concurrerende “gracht” rond zijn bedrijf heeft gecreëerd die het zou moeten laten floreren, zelfs met de komst van nieuwe regelgeving.

“Coinbase is als de technologiegigant van crypto,” voegde Tan eraan toe. “Coinbase’s (debuut), en het bestaat als een van de hoeksteentechnologiebedrijven in Silicon Valley, is zeer krachtig omdat het betekent dat, net zoals de personal computerrevolutie Apple en Microsoft nodig had, de cryptorevolutie Coinbase nodig heeft.”

Insiders uit de crypto-industrie zeggen dat Coinbase slechts een deel van het verhaal is. Er zijn andere opkomende trends in de markt, zoals digitale verzamelobjecten en zogenaamde gedecentraliseerde financiering, die tot doel heeft traditionele financiële producten opnieuw te creëren zonder tussenpersonen zoals de banken. Bovendien kan Coinbase te maken krijgen met sterkere concurrentie van rivalen zoals Binance en Kraken, waarvan de laatste zijn eigen aandelennotering voor volgend jaar weegt.