Baidu start met robotaxi-activiteiten, na goedkeuring van het tarief van de stad Peking

By Jernst van Waal

Een veiligheidsmedewerker stapt op 13 oktober 2020 in Peking, China, in een zelfrijdende robotaxi, een paar dagen nadat Baidu de proefoperaties van zijn Apollo Robotaxi lanceerde.

Zhao Jing | Visual China Group | Getty Images

PEKING – Baidu kan vanaf donderdag beginnen met het verzamelen van robotaxi-tarieven in een deel van Peking, vertelde de Chinese techgigant deze week aan CNBC, wat een belangrijke stap markeert in de richting van het opbouwen van zijn zelfrijdende taxibedrijf.

De goedkeuring van de regelgevende instanties om robotaxis in China te ondersteunen, komt op het moment dat lokale overheden in de VS in een vergelijkbare richting vorderen.

De verhuizing van de stad Peking draagt ​​echter extra gewicht.

Goedkeuring van de Chinese hoofdstad is de eerste keer dat zo’n grote stad in het land bedrijven toestaat om het publiek kosten in rekening te brengen voor robotaxi-ritten. Het zet de toon voor andere steden zoals Shanghai, Guangzhou en Shenzhen om hetzelfde te doen, vertelde Wei Dong, vice-president en chief security operations officer, bij Baidu’s Intelligent Driving Group aan CNBC in een exclusief interview.

Hij verwacht dat die steden later dit jaar of begin volgend jaar in actie komen.

Hoeveel kost het?

Vanaf donderdag kan Baidu’s Apollo-eenheid die de robotaxi-business runt, tarieven innen van passagiers die een van de 67 zelfrijdende auto’s nemen in de buitenwijk van Peking, Yizhuang.

Hoewel het bedrijf de exacte prijzen niet bekendmaakte, zei het dat de tarieven vergelijkbaar zouden zijn met de premium ritkosten die beschikbaar zijn via apps zoals Didi, die twee keer zoveel kunnen kosten als gewone ritten.

Baidu biedt sinds oktober 2020 gratis robotaxi-ritten aan in Yizhuang. Vanaf woensdag toonde de robotaxi-app, genaamd “Luobo Kuaipao”, een voorbeeldtarief van 34 yuan ($ 5,31) voor een rit van 3 kilometer (1,86 mijl) van een Sam’s Club in Yizhuang naar een nabijgelegen metrostation.

Dezelfde route kost ongeveer 14 yuan ($ 2,19) via Didi’s standaard expresautoservice. Didi’s voorbeeldtarief voor dezelfde route is 27 yuan.

Tot nu toe heeft de nieuwigheid van een gratis, zelfrijdende taxi een aantal vaste gebruikers in Yizhuang getrokken. Wei zei dat meer dan 20.000 gebruikers elk minstens 10 ritten per maand maken. Het is onduidelijk hoeveel mensen de service zullen blijven gebruiken als ze ervoor moeten betalen, maar Wei streeft ernaar om elk jaar 100 extra robotaxi-auto’s te laten verifiëren.

Robotaxis race voor goedkeuring VS, China

Wei verwacht dat in de komende twee jaar het regelgevende momentum waarschijnlijk in grote lijnen het testen van volledig zelfrijdende voertuigen – die zonder veiligheidsbestuurders – op de openbare weg zal ondersteunen.

Volgens een rapport van Credit Suisse vorige maand zijn de kosten van een menselijke bestuurder goed voor ongeveer 60% van de gebruikersbetaling bij het delen van ritten.

Op 16 november beweerde AutoX, een autonoom rijdend bedrijf van Alibaba, dat zijn volledig zelfrijdende robotassen nu actief zijn in de grootste afzonderlijke regio van China: 168 vierkante kilometer in het Pingshan-district van de zuidelijke stad Shenzhen. AutoX zei dat het in januari begon om het publiek in staat te stellen zich aan te melden voor robotaxi-ritten. Het was niet meteen duidelijk of er kosten waren om te rijden.

Baidu’s vergunning voor commerciële autonome voertuigen beslaat een gebied van 60 vierkante kilometer, inclusief een stad genaamd Yizhuang waar veel bedrijven zijn gevestigd, zoals het hoofdkantoor van JD.com. De regio ligt op ongeveer een half uur rijden ten zuiden van het centrum van Peking.

Het stadsbestuur van Peking heeft Yizhuang ook tot een testlocatie voor autonoom rijden gemaakt door bedrijven hun projecten daar te laten testen. Deze omvatten de onbemande bestelwagens van JD en de robotaxi-auto’s van Baidu.

Baidu’s uitbreidingsplannen

Vorige week zei Robin Li, CEO van Baidu, dat het bedrijf van plan is zijn Apollo Go-robotaxi-service uit te breiden naar 65 steden tegen 2025 en naar 100 steden in 2030. Dat zijn er momenteel vijf.

Het bedrijf kondigde ook aan dat de volgende generatie robotaxi-voertuigen de helft van de prijs zou kosten om te produceren in vergelijking met de vorige generatie. De modellen zijn co-branded met drie elektrische autofabrikanten: de Chinese start-up WM Motor, Aion – een spin-off van het staatsbedrijf GAC – en Arcfox van het staatsbedrijf BAIC Group.

In juni beweerden Baidu en BAIC dat ze 1.000 auto’s zonder bestuurder konden produceren voor 480.000 yuan ($ 75.000) elk, tegenover het gemiddelde van 1 miljoen yuan voor een autonome auto.

Wei trad in mei toe tot Baidu’s Intelligent Driving Group na zeven jaar bij Shouqi Limousine & Chauffeur, waar hij CEO was. Het bedrijf exploiteert een high-end versie van Didi.

Hij zei dat Baidu’s strategie voor het bouwen van een robotaxi-bedrijf is om de kosten van zelfrijdende technologie te verlagen en zich te richten op specifieke gebruikersscenario’s.

In plaats van volledig gebruik te maken van lidar-technologie – waarvoor dure sensoren nodig zijn om gedetailleerde kaarten te maken voordat de robotaxi kan werken – sprak Wei over het algemeen over het gebruik van algoritmen om het efficiënte gebruik van hardware te vergroten.

Wat de consument betreft, zei Wei dat Apollo zich zou richten op manieren om de gebruiker een ervaring te bieden die verder gaat dan alleen een vervoermiddel – zoals het weergeven van de straten van Peking van 20 jaar geleden op de autoruiten, in plaats van het huidige straatbeeld.

Een andere strategie ligt in het vinden van manieren om de robotaxi te gebruiken voor niet-reisfuncties, zoals een ruimte voor medische behandeling of een openbare bibliotheek, zei hij.

Hoewel Apollo slechts een klein onderdeel is van Baidu, sluit de ontwikkeling ervan aan bij de pogingen van de CEO om investeerders te overtuigen dat de toekomst van het bedrijf in het algemeen ligt in kunstmatige intelligentie en aanverwante gebieden zoals autonoom rijden.

De snelste omzetgroei van het bedrijf in het derde kwartaal was ‘niet-online marketinginkomsten’, een stijging van 76% ten opzichte van een jaar geleden tot 5,2 miljard yuan ($ 806 miljoen). Baidu schreef de groei toe aan de vraag naar cloud computing en de andere AI-bedrijven.

— CNBC’s Arjun Kharpal bijgedragen aan dit rapport.